Por Ing. Claudio D. Décima (*)

Los Equipos de Protección Personal (EPP) y su papel en la prevención

El rol preponderante que cumplen los dispositivos y elementos de seguridad en la prevención de accidentes o situaciones que pongan en riesgo la salud o la seguridad de las personas mientras trabajan en una empresa.

Un "EPP" (equipo de protección personal) es cualquier dispositivo o medio que vaya a llevar o del que vaya a disponer una persona con el objetivo de que la proteja contra uno o varios riesgos que puedan amenazar su salud y su seguridad.

También se considerarán como "EPP":
1. El conjunto formado por varios dispositivos o medios que el fabricante haya asociado para proteger a una persona contra uno o varios riesgos que pueda correr simultáneamente;
2. Un dispositivo o medio protector solidario de un equipo individual no protector, que lleve o del que disponga una persona con el objetivo de realizar una actividad;
3. Los componentes intercambiables de un EPP que sean indispensables para su funcionamiento correcto y se utilicen exclusivamente para dicho EPP.

Su uso en la empresa Los EPP deben utilizarse como parte de un programa global que abarque la evaluación completa de los peligros, la selección y adecuación correctas del equipo, la formación y la educación de las personas que han de utilizarlo, las operaciones de mantenimiento y reparación necesarias para mantenerlo en buen estado de servicio y el compromiso conjunto de directivos y trabajadores con el buen resultado del programa de protección.

Los EPP son elementos esenciales de toda estrategia de control del riesgo. Pueden utilizarse eficazmente si se conoce bien el lugar que ocupan en la jerarquía de control. El uso de EPP debe apoyarse en un programa de protección personal que garantice el funcionamiento de la protección en las condiciones de uso previstas y que quienes deben llevarla sepan usarla correctamente en su actividad laboral.

Los equipos de protección individual deberán utilizarse cuando existan riesgos para la seguridad o salud de los trabajadores que no hayan podido evitarse o limitarse suficientemente por medios técnicos de protección colectiva o mediante medidas, métodos o procedimientos de organización del trabajo.

Obligatorio Es obligación por parte del fabricante del marcado "CE" (Comunidad Europea) que se colocará y permanecerá colocado en cada uno de los EPP fabricados de manera visible, legible e indeleble, durante el período de duración previsible o de vida útil del EPP. Todos los EPP deben ir obligatoriamente acompañados de un "folleto informativo" del fabricante.

Este folleto de información estará redactado de forma precisa, comprensible y, por lo menos, en la o las lenguas oficiales del Estado. Prevención Los elementos de un programa de protección personal: son la Selección, Formación y Educación, Evaluación del Peligro, y Mantenimiento y Reparación: *Evaluación del peligro y selección Conocer plenamente la naturaleza del propio riesgo y su relación con el medio ambiente de trabajo en su conjunto.

Las consecuencias de proporcionar EPP inadecuados para los riesgos y el medio ambiente global de trabajo van desde la resistencia o la negativa a llevar un equipo que resulta inapropiado hasta la merma del rendimiento laboral y el riesgo de lesión e incluso muerte del trabajador. Es preciso conocer la composición y magnitud (concentración) de los peligros (incluidos los agentes químicos, físicos y biológicos), el tiempo durante el cual debe el dispositivo ejercer un nivel determinado de protección y la naturaleza de la actividad física que puede realizarse mientras se usa el equipo.

Esta evaluación debe realizarse antes de seleccionar la protección adecuada para proteger debidamente a los trabajadores.

*Formación y educación La protección personal exige la participación y el compromiso totales de quienes la utilizan y de los directivos que la proporcionan. Quienes utilizan EPP's deben conocer la necesidad de protección, los motivos por los cuales se utiliza y las ventajas que se derivan de su empleo.

Hay que explicar con claridad las consecuencias de la exposición sin protección y la forma en que el usuario puede detectar si el equipo no funciona correctamente.

Los usuarios deben recibir formación sobre métodos de inspección, ajuste, uso, mantenimiento y limpieza del equipo protector y deben conocer las limitaciones de dicho EPI, sobre todo en situaciones de emergencia.

*Mantenimiento y reparación Los EPP están sujetos a degradación paulatina de su rendimiento por el uso diario y a fallos completos en condiciones extremas como las emergencias, lo cual exigirá tomar decisiones básicas, por ejemplo, si deben emplearse EPP de un solo uso (de usar y tirar) o reutilizables y, en este segundo caso, cuál es la duración del servicio razonablemente previsible antes de que sea necesario sustituirlos.

Estas decisiones pueden ser muy obvias, como ocurre en el caso de los guantes o mascarillas de protección respiratoria de un solo uso; pero en muchas otras ocasiones es preciso evaluar con atención si resulta eficaz reutilizar trajes o guantes protectores contaminados por el uso anterior.

La decisión de desechar o reutilizar un dispositivo protector caro debe adoptarse después de estimar el riesgo de exposición que implicaría para un trabajador la degradación de la protección o la contaminación del propio dispositivo.

Los programas de mantenimiento y reparación del equipo deben prever la toma de decisiones de este tipo.

(*) Ingeniero Industrial-Especialista en Higiene y Seguridad; docente de la Facultad Regional Tucumán-Universidad Tecnológica Nacional-Tecnicatura Superior de Higiene y Seguridad.


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